Où sont passés tous les insectes?

Perde de graisse

Cette histoire apparaît dans le
Numéro de mai 2020 de
National Geographic magazine.

Les papillons continuaient à arriver: d’abord des milliers, puis des dizaines voire des centaines de milliers. Leurs ailes étaient brunes sur le dessous et orange vif sur le dessus, alors en vol, elles ressemblaient à des flocons de soleil. La vue était magnifique, magnifique et plus que déconcertante.

J’ai rencontré le nuage de papillons – techniquement, une évasion des carapaces de tortues de Californie – un jour d’été bleu vif dans la Sierra Nevada. Avec Matt Forister, un biologiste de l’Université du Nevada à Reno, je faisais de la randonnée à Castle Peak, une montagne en forme de bouton au nord-ouest du lac Tahoe. Les papillons de Castle Peak sont l’une des populations d’insectes les plus suivies au monde: chaque été depuis près de 45 ans, ils sont censurés toutes les deux semaines. La plupart des données ont été recueillies par le mentor de Forister, Art Shapiro, un papillon de nuit passionné et professeur à l’Université de Californie, Davis, qui a enregistré les informations sur des cartes trois par cinq.

Après que Forister et son équipe aient informatisé les sondages et les aient analysés, ils ont constaté que les papillons de Castle Peak étaient en déclin depuis 2011. Nous discutions pourquoi lorsque nous nous sommes approchés du sommet de 9100 pieds et que nous étions enveloppés de brume orange.

Une feuille rétroéclairée recueille une abondance d’insectes nocturnes dans une station sur le terrain en Amazonie équatorienne. Dans les sites moins éloignés, les pièges lumineux montrent de fortes chutes d’insectes, tout comme les pare-brise de voiture. Le changement climatique, la perte d’habitat et les pesticides sont tous impliqués.

« L’idée que les insectes souffrent semble choquante pour les gens, ce que je comprends », a expliqué la sœur. Il a souligné les papillons qui coulent: « Les insectes font cela, donc cela semble étrange. »

On dit que nous vivons dans l’Anthropocène, une ère définie par les impacts humains sur la planète. Cependant, à bien des égards, ce sont les bogues qui dominent le monde. En tout temps, selon les estimations, il y a 10 quintillions d’insectes qui volent, rampent, planent, marchent, creusent et nagent. En termes de variété, les chiffres sont tout aussi impressionnants: quelque chose comme 80 pour cent de tous les différents types d’animaux sont des insectes. Ils gardent le monde tel que nous le connaissons: sans insectes qui les pollinisent, la plupart des plantes à fleurs, des marguerites aux cornouillers, s’éteindraient.

Si les humains devaient disparaître soudainement, le biologiste Edward O. Wilson a observé que la Terre « se régénérerait à l’état d’équilibre riche qui existait il y a 10 000 ans ». Mais « si les insectes devaient disparaître, l’environnement s’effondrerait dans le chaos ».

Il est donc choquant – et alarmant – que, dans la plupart des cas, les scientifiques ont examiné récemment et découvert que le nombre d’insectes diminue. C’est le cas dans les zones agricoles et dans les endroits sauvages comme Castle Peak. Très probablement, cela se produit également dans votre arrière-cour.

Ce qui a été perdu

Des entomologistes de Krefeld, en Allemagne, ont collecté des insectes volants pendant deux semaines en août 1994 (à gauche) et – sur le même site, avec un piège identique – en août 2016 (à droite). Des données similaires provenant de 63 aires protégées allemandes ont donné un résultat choquant: une baisse de 76% de la biomasse d’insectes entre 1989 et 2016.

La société entomologique de Krefeld, en Allemagne, sur le Rhin, non loin de la frontière néerlandaise, conserve ses collections dans une ancienne école. Là où les enfants étaient excités pendant les cours, les chambres contiennent maintenant des boîtes pleines de bouteilles et les bouteilles, à leur tour, sont pleines de touffes d’insectes morts flottant dans l’éthanol. S’il y avait un point zéro pour l’inquiétude explosive concernant le déclin des insectes, l’école serait comme ça.

« Nous ne comptons pas les bouteilles, car le nombre change chaque semaine », a expliqué Martin Sorg, conservateur en chef de la collection. On estime qu’il y en a « plusieurs dizaines de milliers ».

À la fin des années 1980, Sorg et ses collègues ont commencé à découvrir comment les insectes se portaient dans différents types d’aires protégées en Allemagne. Pour ce faire, ils ont mis en place des pièges à malaise, qui ressemblent à des tentes pour enfants inclinées. Les pièges ont attrapé tout ce qui a volé en eux, y compris les mouches, les guêpes, les mites, les abeilles, les papillons et la dentelle. Quel que soit le piège capturé, il s’est retrouvé dans une bouteille.

La récolte dure depuis plus de 20 ans, d’abord dans un endroit, puis dans un autre, dans 63 zones protégées, principalement dans l’État de Rhénanie du Nord-Westphalie, où se trouve Krefeld. En 2013, les entomologistes sont retournés sur deux sites qui avaient échantillonné pour la première fois en 1989. La masse d’insectes piégés n’était qu’une fraction de ce qu’elle avait été 24 ans plus tôt. Ils ont rééchantillonné ces sites en 2014 et ont commencé à rééchantillonner plus d’une douzaine d’autres sites. Partout où ils ont recueilli, les résultats étaient similaires.

Pour interpréter les résultats, l’entreprise a demandé l’aide d’autres entomologistes et statisticiens, qui ont soigneusement examiné les données. Leur analyse a confirmé que de 1989 à 2016, la biomasse d’insectes volants dans les zones protégées en Allemagne avait diminué de 76%.

Cette découverte, publiée dans la revue scientifique PLOS One, fait des nouvelles partout dans le monde. la tuteur mis en garde contre «l’Armageddon écologique», New York Times de « l’insecte Armageddon ». la Frankfurter Allgemeine Zeitung a déclaré que « nous sommes au milieu d’un cauchemar ». Selon le site Web Altmetric, qui suit la fréquence à laquelle les recherches publiées en ligne sont citées, l’étude était le sixième document scientifique le plus discuté de 2017. La société sombre Krefeld Entomological était pleine de demandes scientifiques et médiatiques, et est toujours aujourd’hui. « Il n’y a tout simplement pas de fin », a déclaré Sorg en soupirant.

D’après l’article de Krefeld, les entomologistes du monde entier ont soigneusement étudié les documents et les collections. Certains scientifiques affirment qu’il existe un biais dans les documents publiés; Ils disent qu’une étude montrant des changements spectaculaires est plus susceptible d’être imprimée qu’une autre. Cependant, les résultats sont rassurants. Les chercheurs travaillant dans une forêt protégée du New Hampshire ont constaté que le nombre de cafards y avait diminué de plus de 80% depuis le milieu des années 1970, tandis que la diversité des insectes – le nombre de types différents – avait diminué de presque 40%.

Une étude sur les papillons aux Pays-Bas a révélé que leur nombre avait diminué de près de 85% depuis la fin du XIXe siècle, tandis qu’une étude sur les papillons dans l’ouest du Midwest américain a constaté que leur population avait diminué de plus de la moitié. depuis 2012. En Allemagne, un deuxième groupe de chercheurs a confirmé l’essence des résultats de Krefeld. Ils ont constaté que de 2008 à 2017, le nombre d’espèces d’insectes dans les prairies et les forêts du pays, échantillonnées à plusieurs reprises sur des centaines de sites dans trois aires protégées largement espacées, avait diminué de plus de 30%.

« C’est effrayant », a déclaré l’un des chercheurs, Wolfgang Weisser, professeur à l’Université technique de Munich. Mais « cela correspond à l’image présentée dans un nombre croissant d’études ».

(Explorez les cinq rôles essentiels que jouent les insectes dans notre écosystème.)

Les gens peuvent aimer ça dans les papillons et détestent les moustiques, mais la plupart des insectes que nous ignorons tout simplement. Cela en dit beaucoup plus sur les créatures à deux pattes que sur les créatures à six pattes.

Les insectes sont de loin les créatures les plus diverses de la planète, au point que les scientifiques ont encore du mal à comprendre le nombre de types différents. Environ un million d’espèces d’insectes ont été nommées, mais il est généralement admis que de nombreuses autres – selon des estimations récentes, environ quatre millions – n’ont pas encore été découvertes. Une seule famille de guêpes parasitoïdes, les Ichneumonidae, parfois appelées guêpes Darwin, contient quelque 100 000 espèces, plus que le nombre de toutes les espèces connues de poissons, reptiles, mammifères, amphibiens et oiseaux réunis. (La simple existence des Ichneumonidae, autrefois soutenue par un ami Charles Darwin, suffisait à réfuter la théorie de la création biblique, car aucun « Dieu bénéfique et tout-puissant » n’aurait conçu un parasite aussi meurtrier et meurtrier.) Autres familles d’insectes ils sont pareillement grands; il existe par exemple peut-être 60 000 espèces de Curculionidae, communément appelées charançons.

Conformément à leur extraordinaire variété, les insectes se trouvent dans pratiquement tous les types d’habitats terrestres, y compris les plus extrêmes. Des mouches de pierre ont été enregistrées dans l’Himalaya à des altitudes supérieures à 18 000 pieds et des poissons d’argent dans des grottes à 3 000 pieds sous la surface de la terre. La mouche alcaline des sources chaudes de Yellowstone vit aux bords des piscines bouillonnantes, tandis que le moucheron sans ailes Belgica Antarctica survit au froid en enduisant ses œufs d’une sorte de gel antigel. Une mouche connue sous le nom de chironomide endormi, originaire des régions semi-arides d’Afrique, a des larves qui se rétrécissent en flocons séchés dans des périodes très sèches, entrant dans une sorte d’animation suspendue à partir de laquelle il a été observé qu’elles se rétablissent après plus de 15 ans.

Qu’est-ce qui explique la grande variété d’insectes? De nombreuses explications ont été proposées, la plus simple étant que les insectes sont vieux. Très vieux. Ils ont été parmi les premiers animaux à coloniser la terre il y a plus de 400 millions d’années, près de 200 millions d’années avant l’apparition des premiers dinosaures. Une histoire aussi longue a permis à la diversité des insectes de s’accumuler au fil du temps.

Mais avoir la capacité d’occuper de nombreuses niches environnementales différentes importait probablement. Les insectes sont si petits qu’un seul arbre peut héberger des centaines d’espèces, certains ennuyeux dans l’écorce, certains tunnels dans les feuilles, d’autres qui se nourrissent des racines. Ce type de «partage des ressources», comme l’appellent les écologistes, permet à de nombreuses espèces d’insectes de vivre plus ou moins dans le même espace.

Ensuite, il y a le fait que les insectes, au moins historiquement, ont eu de faibles taux d’extinction. Il y a quelques années, les chercheurs ont examiné les archives fossiles du plus grand sous-ordre de blattes, Polyphaga, un groupe comprenant des coléoptères, des cafards et des lucioles. Ils ont découvert qu’aucune famille du groupe n’était morte dans toute son histoire évolutive, même pendant l’extinction de masse à la fin du Crétacé, il y a 66 millions d’années. La découverte rend les baisses récentes encore plus menaçantes.

Le long de la Moselle en Allemagne, Martin Sorg, conservateur en chef de la Société d’entomologie de Krefeld, transporte une bouteille d’échantillon d’un piège à malaise, un engin tendancieux pour attraper des insectes volants. Les membres de la société contrôlent ces pièges depuis les années 1980.

Chaque automne des milliers de chercheurs se réunissent pour la réunion annuelle de l’Entomological Society of America. L’automne dernier, la réunion s’est tenue à Saint-Louis et la session la plus suivie a été intitulée « Déclin des insectes dans l’Anthropocène ».

Haut-parleur après haut-parleur se leva pour présenter des preuves douloureuses. Sorg a discuté du travail du groupe Krefeld, sœur de la chute des papillons dans les Sierras. Toke Thomas Høye, chercheur à l’Université danoise d’Aarhus, a signalé une baisse du nombre de mouches visitant les fleurs dans le nord-est du Groenland et May Berenbaum, entomologiste à l’Université de l’Illinois, a parlé de la « crise mondiale des pollinisateurs » .

David Wagner, entomologiste à l’Université du Connecticut, a organisé la session. Quand ce fut son tour au micro, il désigna une « énigme ». Les orateurs, a-t-il noté, étaient tous d’accord pour dire que les insectes étaient en difficulté, mais lorsqu’il s’agissait d’une cause, il n’y avait pas de consensus. Certains ont blâmé le changement climatique, d’autres ont blâmé les pratiques agricoles ou d’autres violations de l’habitat des insectes. « Il est assez phénoménal que nous ayons autant de scientifiques qui se penchent sur ce problème et pourtant ils ne savent pas exactement quels sont les facteurs de stress », a-t-il noté.

Quelques semaines après la session, j’ai rencontré Wagner à l’American Museum of Natural History de New York. Le musée abrite l’une des plus grandes collections d’insectes au monde: rangée après rangée d’armoires métalliques remplies de millions de spécimens épinglés. Plus ou moins au hasard, Wagner a déverrouillé un Bombus– Ou frelon – toilettes. Il y avait des bourdons de Patagonie dans un tiroir, Bombus dahlbomii. Parmi les plus grandes abeilles de la planète, elles étaient communes dans une grande partie du Chili et de l’Argentine. Ces dernières années, leurs populations se sont effondrées.

Un autre tiroir était plein de bourdons rouillés rapiécés –Bombus affinis– Ce qui se distingue par une tache rougeâtre sur le dos. Originaires du Midwest et du nord-est des États-Unis, elles étaient également communes, mais leur nombre a chuté si bas qu’elles sont maintenant répertoriées comme espèces en voie de disparition.

« Vous ne pouvez plus les trouver », a déclaré Wagner. Il a expliqué qu’il existe une autre espèce, le frelon tzigane, qui vit en envahissant les nids d’autres frelons, y compris les taches rouillées, en mangeant leurs larves et en les remplaçant par les leurs. « Cette abeille disparaît également », a-t-il déclaré.

J’ai demandé à Wagner ce qu’il pensait être derrière le déclin des insectes. À un certain niveau, a-t-il dit, la réponse était évidente: « Nous nous attendrions à ce que les choses baissent avec sept milliards de personnes sur la planète ». En train de se nourrir, de s’habiller, de se loger et de se transporter, les gens modifient la planète de manière fondamentale: tondre les forêts, labourer les prairies, planter des monocultures, déverser des polluants dans l’air. Chacun d’eux est un facteur de stress pour les insectes et autres animaux. Les populations de presque tous les groupes d’animaux diminuent.

« Nous savons que nous traversons une crise de la biodiversité », a déclaré Wagner.

Ce qui prête à confusion, c’est le taux de perte d’insectes rapporté dans des études récentes. Des résultats tels que ceux de Krefeld suggèrent que les insectes diminuent beaucoup plus rapidement que les autres groupes d’animaux. Pouquoi? Les pesticides sont une possibilité; bien que ciblés sur les espèces « parasites », les produits chimiques ne font pas de distinction entre les insectes qui endommagent les cultures et ceux qui les pollinisent. (Les zones protégées en Allemagne peuvent également être affectées par les pesticides, car beaucoup de ces zones bordent les terres agricoles.) Mais dans certains endroits où de fortes baisses ont été signalées, comme les Montagnes Blanches du New Hampshire, le l’utilisation de pesticides est minime. D’où l’énigme.

Le « zoo » de sacs remplis de feuilles à la station de recherche de La Selva au Costa Rica abrite des centaines de chenilles et des œufs de guêpes parasites à l’intérieur. Les chercheurs tentent d’étudier ces espèces avant qu’elles ne disparaissent. « C’est une science désespérée », explique l’écologiste Lee Dyer.

« Le problème en ce moment est de déterminer dans quelle mesure les insectes sont plus menacés que les autres espèces », a déclaré Wagner. « C’est urgent. »

« Pour la première fois », a-t-il ajouté, « je pense que les gens sont vraiment préoccupés par les services écosystémiques et tout ce que les insectes font pour soutenir la planète. »

Dans leur variété presque infinie, les insectes exécutent une myriade d’œuvres, dont beaucoup sont méconnues. Environ les trois quarts de toutes les plantes à fleurs dépendent des insectes pollinisateurs: abeilles et bourdons plus familiers, mais aussi papillons, guêpes et coléoptères. La plupart des cultures fruitières, des pommes aux pastèques, nécessitent des insectes pollinisateurs.

Les insectes sont également des disperseurs de graines essentiels. De nombreuses plantes fournissent à leurs graines de petits appendices, appelés élaiosomes, qui sont pleins de matières grasses et autres délices. Les fourmis emportent la graine, ne mangent que les élaiosomes et laissent germer le reste.

Les insectes, à leur tour, fournissent de la nourriture aux poissons d’eau douce et à pratiquement tous les types d’animaux terrestres. Les reptiles insectivores comprennent les geckos, les anoles et les caprices; les musaraignes et les fourmiliers sont des mammifères insectivores. Les oiseaux qui survivent principalement aux insectes sont les hirondelles, les parulines, les pics et les wrens.

Même les oiseaux omnivores à l’âge adulte dépendent souvent des insectes lorsqu’ils sont jeunes. Les pois chiches de Caroline, par exemple, élèvent leurs poussins exclusivement sur chenilles. (Il faut plus de 5 000 chenilles pour repousser un nid.) Une étude récente sur les oiseaux d’Amérique du Nord a révélé que leur nombre diminue également fortement, chutant de près d’un tiers depuis 1970. Les espèces à régime riche en insectes figurent parmi le coup le plus dur.

Les insectes sont également des décomposeurs cruciaux qui font tourner la roue de la vie. En mangeant du caca, les bousiers aident à restituer les nutriments au sol. Les termites font de même en consommant du bois. Sans insectes, la matière organique morte – y compris le corps humain – commencerait à s’accumuler. Dans de bonnes conditions, les vers mouches peuvent consommer 60% d’un cadavre humain en une semaine.

Il est difficile d’attribuer une valeur monétaire à tous ces travaux, mais en 2006, quelques entomologistes l’ont essayé. Ils ont examiné quatre catégories de «services d’insectes» – «enfouissement du fumier, lutte antiparasitaire, pollinisation et alimentation de la faune» et ont établi un chiffre de 57 milliards de dollars par an pour les États-Unis uniquement.

Station de recherche de La Selva Il est situé à seulement 35 miles au nord de la capitale du Costa Rica, San José, mais y arriver implique un voyage de deux heures sur un col escarpé avec des virages en épingle à cheveux.

L’une des boîtes de nuit de La Selva était un petit pavillon avec un drap blanc et une lumière noire allumée pour attirer les insectes. Tant d’insectes se seraient rassemblés sur la feuille que les visiteurs de la station resteraient jusqu’à l’aube pour les observer. Au cours des deux dernières décennies, cependant, l’affichage est devenu moins spectaculaire, au point qu’il n’est plus un affichage. Deux voyages au pavillon dans les nuits torrides de janvier dernier ont produit le décompte suivant: trois papillons de nuit, un charançon, un insecte-bouclier et quelques moucherons.

« Lorsque je suis arrivé ici pour la première fois, c’était vraiment un point de rencontre », a déclaré Lee Dyer, écologiste à l’Université du Nevada, à Reno, au pavillon. « Maintenant, tu ne vois plus aucun insecte, peut-être un ou deux. »

Dyer travaille à La Selva depuis 1991. Ses recherches portent sur l’interaction entre les insectes et leurs plantes hôtes, et les insectes et autres. De nombreux insectes vivent sur d’autres insectes. La plupart des guêpes parasites, par exemple, pondent leurs œufs dans le corps des chenilles, utilisant leurs hôtes comme une sorte de garde-manger vivant: les larves de guêpes mangent progressivement les chenilles de l’intérieur. D’autres insectes, appelés hyperparasitoïdes, pondent leurs œufs dans ou sur le corps des parasitoïdes. Il existe même des insectes qui parasitent les hyperparasitoïdes.

Avec l’aide d’étudiants et de bénévoles, Dyer a ramassé des chenilles à La Selva et les a élevées pour voir ce qui en ressortait: les mites dans certains cas, les parasitoïdes dans d’autres. Comme les membres de la société entomologique de Krefeld, il n’a pas décidé de trouver des preuves du déclin des insectes. Mais il l’a trouvé. L’une de ses étudiantes diplômées, Danielle Salcido, a récemment passé en revue les données des deux décennies. Il a découvert que depuis 1997, la diversité des brûleurs à La Selva a diminué de près de 40%. La diversité des parasitoïdes a encore diminué, d’environ 55%.

Les parasitoïdes aident à contrôler de nombreuses chenilles qui se nourrissent des cultures, donc si elles diminuent, les pertes agricoles peuvent augmenter. (Salcido a constaté que quelques groupes de chenilles sujettes aux épidémies sont en augmentation, bien que la plupart des chenilles soient en déclin.) La perte d’interactions entre les chenilles et les parasitoïdes signifie également que des chaînes alimentaires entières peuvent être détruites, dans de nombreux cas, avant que les humains aient l’occasion de les découvrir.

Un piège à lumière dans les montagnes Chiricahua en Arizona est dominé par de grands papillons sphinx blancs et des insectes puants verts. L’équipe de Dyer n’a vu aucun déclin de la chenille ici. Mais au cours des dernières années, dit-il, ce piège a attrapé beaucoup plus d’insectes plus rares.

« J’étais un major anglais », a déclaré Dyer. « Et ce genre d’interactions, ces histoires, sont comme des poèmes. » Quand tant de personnes sont perdues, « c’est comme graver une bibliothèque ».

La plupart des données à long terme sur les insectes proviennent de la zone tempérée, de l’Europe ou des États-Unis, mais quelque chose comme 80 pour cent de toutes les espèces d’insectes vivent sous les tropiques, ce qui rend les découvertes de Dyer et Salcido potentiellement si important. Bien que La Selva soit entourée d’agriculture, ce qui entraîne des problèmes tels que la fragmentation de l’habitat et l’utilisation de pesticides, Dyer estime que l’un des principaux facteurs du déclin est le changement climatique. En particulier, il indique l’augmentation des événements météorologiques extrêmes, tels que les inondations. De nombreuses espèces d’insectes « sont très sensibles, en particulier sous les tropiques, aux conditions météorologiques extrêmes », a-t-il déclaré. « Ils ne s’adaptent pas aux grandes fluctuations. »

Dan Janzen et Winnie Hallwachs sont des écologistes tropicaux de l’Université de Pennsylvanie. Ils passent une partie de l’année à Philadelphie et une partie au nord de la ville du Libéria, dans l’ouest du Costa Rica, dans une maison qu’ils partagent avec n’importe quelle colonie d’animaux sauvages, y compris des scorpions fouets et des chauves-souris nectar. Lorsqu’un visiteur venait de La Selva, Hallwachs désigna un cafard de trois pouces de long sous l’évier. « Je dis aux gens que les livres ne sont rien d’autre que de la nourriture contre les termites », a déclaré Janzen, pointant du doigt un petit tas de papier déchiqueté dans l’une des librairies.

Le paysage environnant est très différent de La Selva: forêt tropicale sèche et, dans les montagnes, forêt tropicale au lieu de forêt tropicale de plaine. Mais même ici, Janzen et Hallwachs ont connu une baisse spectaculaire des insectes. Hallwachs a rappelé qu’au milieu des années 1980, quand ils avaient un ordinateur personnel, la lumière de l’écran la nuit attirait tellement d’insectes qu’ils devaient ériger un rideau dans la maison et y travailler.

« Maintenant, je suis à un endroit où chaque insecte qui traverse mon bureau la nuit pénètre dans un tube en plastique avec de l’alcool », a déclaré Janzen. Il était rentré au Costa Rica pendant deux semaines et n’avait récolté que neuf insectes.

Janzen et Hallwachs attribuent également une grande partie du déclin au changement climatique. Janzen, 81 ans, a déclaré que lorsqu’il a commencé à venir au Costa Rica en 1963, la saison sèche a duré quatre mois. «Aujourd’hui, nous avons une saison sèche de six mois, donc toutes ces choses qui ont organisé leur vie autour d’une saison sèche de quatre mois sont maintenant affectées par deux mois de plus. À court de nourriture, à court de signaux, tout s’écroule. »

Que peut-on faire inverser ces tendances inquiétantes? À un certain niveau, bien sûr, cela dépend de ce qui les motive. S’il s’agit principalement du changement climatique, il semblerait que seule une action mondiale pour réduire les émissions pourrait réellement faire la différence. Si les pesticides ou la perte d’habitat sont les principaux coupables, une action régionale ou locale pourrait avoir un impact important.

Afin de protéger les pollinisateurs, l’Union européenne a interdit la plupart des pesticides néonicotinoïdes, que plusieurs études ont liés au déclin des insectes et des oiseaux. L’automne dernier, le gouvernement allemand a adopté un « programme d’action pour la protection des insectes », qui consiste à restaurer les habitats des insectes, à interdire l’utilisation d’insecticides dans certaines zones et à éliminer progressivement le glyphosate, un herbicide couramment utilisé. (Le glyphosate pourrait éliminer les plantes clés dont dépendent les insectes, et la recherche suggère qu’il pourrait également nuire à leur système immunitaire.) « Nous ne pouvons pas nous passer d’insectes », a noté le plan.

Récemment, un groupe de plus de 50 scientifiques du monde entier a proposé une « feuille de route » pour la conservation des insectes. Il a recommandé « de prendre des mesures agressives pour réduire les émissions de gaz à effet de serre », en préservant des zones plus naturelles en tant que refuges pour les insectes et en imposant des contrôles plus stricts sur les espèces exotiques. (L’effondrement du frelon de Patagonie en Amérique du Sud, et peut-être du frelon rouillé en Amérique du Nord, a été causé par les abeilles introduites d’Europe.) Le groupe a également demandé de réduire l’application de pesticides et d’engrais synthétiques.

Du côté du Tennessee, dans les Great Smoky Mountains, l’étudiant au doctorat de l’UCLA, Graham Montgomery, recueille des insectes dans le feuillage, dans l’espoir de reproduire une enquête menée il y a 70 ans. Étant donné que les données à long terme sur les populations d’insectes sont rares, la profondeur de leur déclin n’est pas claire. Dans le passé, les entomologistes ne comptaient pas souvent les insectes. Il y en avait toujours autant.

« Il y a beaucoup de choses que nous pourrions faire, quelle que soit la fin de cette représentation, ce serait une bonne pratique », a déclaré Wagner, qui faisait partie du groupe. «Tout ce qui a à voir avec le climat serait le numéro un sur ma liste. Si nous pouvions rétablir l’utilisation de pesticides à des fins cosmétiques, comme sur nos pelouses, ce serait une victoire pour la planète. « 

L’une des rares organisations au monde spécifiquement dédiée à la conservation des invertébrés est la Xerces Society, basée à Portland, Oregon. (La société porte le nom du bleu de Xerces, un papillon originaire de la péninsule de San Francisco qui s’est éteint dans les années 1940 en raison du développement.) Un jour peu de temps après avoir escaladé Castle Peak, je suis allé avec le directeur de la société. , Scott Black, pour visiter certains de ses projets de collaboration dans la vallée centrale de Californie. Pendant qu’il conduisait, Black se souvint d’un de ses premiers amours, une Mustang qu’il avait achetée à l’adolescence dans le Nebraska en 1979. Il devait constamment la laver car elle était couverte d’insectes morts. Maintenant, dit-il, il doit rarement gratter les insectes morts de sa voiture. Ce phénomène a été si largement remarqué qu’il est devenu connu sous le nom d ‘«effet de pare-brise».

Des kilomètres après des kilomètres de champs plantés avec précision s’envolèrent. Black secoua la tête. Dans le passé, les fermes de la vallée étaient entourées de zones herbeuses où les insectes pouvaient se réfugier; aujourd’hui, dit-il, ils ont tendance à être labourés d’une route à l’autre. « Ce que je vois, c’est le manque d’habitat. »

Finalement, nous sommes arrivés au Ranch Bixler dans la ville de Stockton. La propagation de 1300 acres fait pousser des amandes et des bleuets et il y a quelques années, ses propriétaires ont décidé de travailler avec Xerces pour planter des haies et ajouter une partie de l’habitat indigène qui avait été perdu au cours d’un demi-siècle d’agriculture de plus en plus intensive. Une haie avait été plantée dans une ancienne fosse d’irrigation et étendue sur plus d’un demi-mille. De plus grands arbustes comme la rose des bois et le sureau alternaient avec de plus petits comme la sauge blanche et la verveine occidentale. C’était une journée chaude et poussiéreuse à la fin de l’été et la plupart des plantes semblaient avoir soif. Malgré tout, ils bourdonnaient d’abeilles coupeuses de feuilles et d’abeilles en sueur. « Nous avons beaucoup de données montrant que si vous le faites, elles viendront », a déclaré Black.

« Les plantes et les insectes sont le tissu de cette planète », a-t-il poursuivi. « Nous le coupons en lambeaux et nous devons le réparer ensemble. »

Elizabeth Kolbert il a écrit
La sixième extinction et est un contributeur fréquent. photographe
David Liittschwager se concentre sur la beauté complexe du monde naturel.
Jason Bittel, qui l’a écrit
L’histoire de mars sur les abeilles, rapportée au Costa Rica.

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